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의학정보

암과 면역

by 요점만알기원하는사람 2023. 5. 29.

면역을 한마디로 말하면 자기와 비자기를 식별하고 비자기를 배제하는 것이다. 당연히 바이러스나 세균은 비자기이기 때문에 면역 반응의 대상이 된다. 장기이식을 한 경우에는 기증자 세포도 비자기 세포이기 때문에 면역 반응이 생긴다. 그렇다면 암세포는 어떨까? 몇몇의 암세포 중에는 돌연변이가 생기기도 하기 때문에 어떤 사람의 몸 안에 발생한 암세포는 유전자의 면에서는 완전한 자기와는 달라져 있을 것이다. 그래서 적어도 논리적으로는 비자기로 인식될 가능성이 충분히 있다.

암세포를 감시하는 면역기능

암세포가 인간이 가지고 있는 면역력 때문에 감시받고 있다는 학설은 꽤 오래전에 발표되었다. 이 학설은 악성종양이 유전자의 돌연변이에 의해 생긴다는 것으로 밝혀지기 전의 학설이다. 면역 기능이 떨어진 환자에게 악성종양의 발생 빈도가 높다는 것이 알려져 있다. 이러한 결과를 미루어 보아도 암에 대한 면역감시 기구가 존재하는 것은 틀림없는 것 같다. 결국 암이 발병했다는 것은 면역세포가 암세포를 막는 것이 불가능했기 때문에 발생한 것으로 비록 면역감시가 있더라도 충분히 기능하지 않았다는 것이 된다. 임상적으로 진단된 암은 이미 충분히 진화한 것이다. 바꾸어 말하면 암이 발병하려면 암세포가 진화하는 과정의 어떤 단계에서 우리 몸의 면역 감시를 벗어날 수 있는 돌연변이가 발생해야 한다.

암의 면역요법

이물질은 우리 몸에서 비자기로 인식되므로 종양에 관한 면역 반응을 이용하여 암을 고치려는 아이디어가 생겨났다. 이러한 치료를 암의 면역요법이라고 하는데 암세포에 특이적인 항원이 있으면 그것을 공격하는 면역반응을 강화하면 된다. 암세포에 특이적인 항원이 몇 가지 있기는 하지만, 안타깝게도 그와 같은 항원을 가지지 않은 악성종양이 대부분이다. 그러나 최근 들어 면역 체크 포인트 억제제라는 획기적인 암의 면역요법이 개발되었다. 면역 반응이 너무 약하면 도움이 안 된다는 것은 당연하지만, 너무 강해도 자기에 대해서도 면역 반응이 발생해 자가 면역 질환이 일어날 수 있다. 이를 예방하기 위해 면역 체크 포인트라는 시스템이 갖춰져 있다. 이 시스템은 면역 반응을 억제하는 기능을 갖고 있고 그 기능을 담당하는 분자 중 하나가 PD-1이다. PD-1은 T 세포라고 불리는 림프구의 표면에 발현되는 단백질이다. 이 분자는 수용체 분자로 리간드인 PD-L1과 결합하면 T 세포의 활동이 억제된다. 한편 암세포 중에는 PD-L1을 발현하고 있는 세포도 있다. PD-1의 리간드를 발현하고 있는 암세포는 암세포를 물리칠 수 있는 T 세포의 기능을 PD-1의 시그널을 통해서 억제한다. 이처럼 암세포를 공격할 능력을 상실시켜 면역 감시로부터 벗어나는 것이다. 이를 역으로 이용하여 PD-1의 기능을 억제하면 PD-L1과 반응을 못 하게 되어서 T 세포를 억제하지 못하게 되고 T 세포가 암세포를 공격해 주지 않을까 생각해 볼 수 있다. 이러한 발상으로 만들어진 것이 항 PD-1 항체로 PD-1의 기능을 저해하는 즉, 면역 체크 포인트를 저해하는 약이다. 항 PD-1 항체인 니볼마브는 악성 흑색종의 치료제로 사용되었는데 그 결과 절반 이상의 환자에게 효과가 있었다. 현재는 악성 흑색종뿐만 아니라 폐암, 간세포 암에도 효과가 있는지 확인하는 연구가 활발히 진행되고 있다.

단일 크로널 항체란

항체라는 것은 체내에 들어온 이물질을 인식하는 면역 글로불린이라는 단백질이며, 그 이물질을 항원이라고 한다. 보통 생물에게 특정 항원을 노출시켜 면역 반응이 일어나게 한 후에 혈청에 나타난 몇 가지 종류의 항체는 다 클론성이라고 한다. 이와 달리 단일 크로널 항체는 단일의 항체 생산 세포에서 유래한 클론에서 만들어진 항체이다. 항체를 생성하는 세포는 B 세포라는 림프구이며 한 개의 B 세포는 한 종류의 항체만 생성한다. 이러한 B 세포를 점점 늘릴 수만 있다면 간단하게 단일크로널 항체를 만들 수 있지만 그것은 꽤 어렵다. 이를 해결하기 위해 무한하게 증식하는 골수종 세포와 B 세포를 융합시키는 방법을 고안해냈다. 이를 통해 성인 T 세포 백혈병 치료나 신생혈관을 억제하는 치료에 널리 이용되고 있다.

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